China’s carbon neutral goal needs a lot of heavy lifting by industries

Airlines, shipping, buildings materials, chemicals and power producers, the biggest emitters of carbon dioxide, are expected to do the heaviest lifting over the next four decades for China to meet its carbon neutral goal by 2060.

Nine of every 10 vehicles on China’s roads will have to run on non-fossil fuel, while half of the aircraft fly on green hydrogen and 90 per cent of heavy industries will need to be retrofitted with carbon capture facilities to put the nation on track to cut carbon emission by 75 to 85 per cent, leaving the residual amount to be offset by removals, according to the Boston Consulting Group (BCG).

“Some of the technologies required, such as carbon capture and storage and [emission-free] hydrogen fuel are not [commercially] ready yet,” said Thomas Palme, who leads BCG’s social impact practice in China, adding that it can only be possible “with concerted effort and investment.”

The challenges underscore the technological and financial hurdles that must be overcome for China to deliver on President Xi Jinping’s surprise pledge in Septemberbefore the United Nations. If all the pieces can come together, the result could be a giant leap in technological capability for China to the top of global competitiveness, as the world grapples with strategies and policies to deal with climate change, one of the gravest problems to confront humanity.

Smoke belching from a coal-fuelled power station near Datong, in China’s Shanxi province on November 19, 2015. Shanxi, the largest coal-producing region in China, frequently ranks top among provinces with the worst air pollution. Photo: AFP

China’s coal and gas-fired power plants are responsible for almost half of the nation’s carbon dioxide emission, while heavy industries – including the world’s largest capacity for steel, aluminium, petrochemicals and cement – contribute one-third, BCG said.

With an average age of less than 13 years – out of a typical useful lifespan of 40 years – the use of some power plants could be extended even as climate policies clamp down on emissions.

Aviation has relatively low carbon impact compared to energy generation. SCMP Graphics

This is particularly important since 60 per cent of the world’s coal-fired plants could still be operating in 2050, as could 40 per cent of steel mills – mostly in China – unless they retire early, according to International Energy Agency (IEA) in Paris. That is not viable, as the cost of installing carbon capture facilities would triple the price of coal-fired power, said HSBC’s head of Asia utilities research Evan Li, citing data by the Institute for Energy Economics and Financial Analysis in Ohio.

Change is on the way, as authorities in XinjiangQinghai, Shanxi and Inner Mongolia have mandated that 5 to 20 per cent of the total capacity of solar farms must comprise energy storage, which would enhance the intermittent energy’s competitiveness against coal-fired power, said Frank Haugwitz, founder of Asia Europe Clean Energy (Solar) Advisory.

Solar power will surpass wind energy by the end of this month as China’s third-biggest source of electricity by capacity, and the rate of installing solar farms in the next five years will “much exceed” the pace in the previous five years, renewable energy officials said on Thursday.
Chinese firefighters evacuating residents during a flash flood at Pingxiang in eastern China’s Jiangxi province on 12 April 2006. Torrential rains and typhoons killed over 1,300 people in China in 2005 and destroyed 1.22 million buildings, causing direct economic loss of 155.8 billion yuan (US$19 billion). Photo: AFP

The prospect of shutting down mass coal-fired power plants could present a policy dilemma between climate change and economic stability. China’s banks could see their default ratio on loans to the coal-fired power sector surge from 3 per cent to over 20 per cent within a decade, according to a scenario analysis by Centre for Green Finance Development, Tsinghua National Institute of Financial Research.

Climate transition bonds are needed to fund the acquisition of coal-fired power companies in China, with clearly defined plans to inject renewable energy projects into them to gradually retire the plants within a set period, said the research centre’s director Ma Jun, who is also chairman of Hong Kong Green Finance Association.
This would avoid bankruptcies that spill over to bad loans and social risks, he said, adding that talks are ongoing in Shanxi, China’s largest coal producing region, to facilitate such bonds.
Compared to industry and power generation, transport is a smaller segment of total emissions. SCMP Graphics

Carbon capture, utilisation and storage (CCUS) – the capture of carbon dioxide from the emission source, or directly from the atmosphere – has been in use for 45 years, according to the consultancy Global CCS Institute in Melbourne. In the United States, large-scale CCUS projects involve injecting carbon dioxide into oil wells to enhance output.

The technology has been tested in China for about a decade, pioneered by coal mining giant Shenhua Group, now renamed as China Energy Investment Corporation. Carbon dioxide collected from coal-to-oil conversion projects in Inner Mongolia is trucked and injected into sealed underground caverns for permanent storage.

PetroChina has also been collecting carbon dioxide from a natural gas processing plant and injecting it into its Jilin oilfield since 2018.

PetroChina’s facilities in Jilin on May 24,2004. Photo Reuters

Retrofitting CCUS will have a greater chance of success for power plants and industrial facilities that are young, efficient and located near places with opportunities to store or use carbon dioxide, IEA said. When CCUS can be commercially viable in China is unclear, as details of the national mandatory carbon dioxide emission quota – critical for putting a market price on emissions – have not been announced.

“China has some successful CCUS pilots, but their applications have been rather restricted, the volumes rather limited and [they are] commercially uncompetitive,” said Yang Fuqiang, China programme senior adviser on climate and energy, at The Natural Resources Defence Council in New York.

The technology must be deployed in large scale to reach carbon neutrality, IEA said.

“Reaching net zero [carbon emission] will be virtually impossible without CCUS,” IEA said in September. “Alongside electrification, hydrogen and sustainable bioenergy, CCUS will need to play a major role.”

CCUS may be ready for industrial application by 2030 in China, with a cost reduction of between 40 per cent and 50 per cent by 2040, according to a technology development road map by the Ministry of Science and Technology (MOST) last year.

“Hurdles to faster CCUS deployment in China include the lack of a legal and policy framework, limited market stimulus and inadequate subsidies,” the IEA said. “Public understanding and awareness is relatively low.”

Global pandemic conditions have reduced emissions by aviation by around half. SCMP Graphics

“Green” hydrogen, the other key technology for fighting climate change, has made significant progress towards commercial deployment due to a drastic fall in renewable energy cost. Production of this virtually emission-free fuel involves using renewable electricity to split water into oxygen and hydrogen.

The world’s first wind-generated green hydrogen power project, scheduled for commission in January, may be expanded into a large plant for deployment around 2025, according to Siemens Gamesa, the dominant European turbines producer.

Hydrogen and ammonia are touted as the mainstay clean fuel to replace coal, diesel, petrol, bunker and jet fuel in a few decades, with potential applications in heavy industries such as iron and steel, chemicals and glass.

China’s carbon footprint is trending up. SCMP Graphics

“The pathway to emission-free electricity is wind and solar, and the pathway to emission-free everything else is green hydrogen produced from wind and solar,” said Alex Tancock, co-founder and managing director of InterContinental Energy, one of the growing list of developers pushing for hydrogen projects.

A consortium led by InterContinental proposed a US$36 billion solar and wind-powered hydrogen production project aimed at East Asia. Located in the Pilbara Desert in Western Australia state on a site six times the size of Hong Kong, it comprises 26 gigawatts of wind and solar farms, 2.3 times Hong Kong’s power generating capacity.

The consortium is in talks with Asian buyers of hydrogen and ammonia, including power and shipping firms, besides technology, energy, and asset management companies for investments by 2025 for construction to start.

Global hydrogen production could surge sevenfold by 2070 from last year’s 75 million tonnes, IEA said.

A computer-generated image of three prototypes of zero-emission hydrogen-powered aircraft made by Airbus. Photo: AIRBUS / AFP

Direct use of hydrogen by ships and vehicles may take up 30 per cent of demand in 2070, while synthetic aircraft fuel will account for 20 per cent. Liquid hydrogen can be used for short-haul flights, while synthetic fuel can be used in existing jet engines, Tancock said.

Airbus revealed three concepts in September for the world’s first zero-emission commercial aircraft, with modified gas turbine engines that use hydrogen instead of jet fuel, which could enter service by 2035.

Transport accounted for 9 per cent of China’s estimated carbon emission of 11.7 billion tonnes last year, BCG said.

Commercial aviation accounts for 2 to 3 per cent of global carbon emission, according to the International Air Travel Association (Iata), the industry guild. It has committed to cap members’ carbon emissions this year, and halve them by 2050 from 2005 levels.

An Airbus A380, the largest commercial aircraft in service, with 555 seats in standard configurations, taking off from the Toulouse-Blagnc Airport in southern France for delivery to China Southern Airlines on 14 October 2011. Photo: EPA

China has included domestic aviation among eight sectors to be subjected to carbon emission caps and quotas trading.

Domestic flights grew 7.5 per cent to 83 billion tonne-kilometre last year, while the entire industry’s carbon emission per tonne-km fell 16 per cent from 2005, according to the Civil Aviation Administration of China. Some 74.5 million tonnes of carbon dioxide emission could potentially be subject to a cap-and-trade regime.

China Southern Airlines, the nation’s largest fleet operator, said its 2019 carbon emission grew 6.4 per cent to 28.6 million tonnes. The Guangzhou-based carrier tested a 10 per cent blended bio-jet fuel made with sugar cane in a flight last year, emitting 73 per cent less carbon dioxide than conventional jet kerosene.

The CMA CGM Group’s container ship Jacques Saade at the Shanghai Jiangnan-Changxing Shipyard in September 2019. With the capacity to carry 23,000 TEUs of containers, this is the world’s largest ship to be powered by liquefied natural gas (LNG). Photo: Handout

The shipping industry is also looking to hydrogen, although huge research and development investments will be needed before this can become commercially viable, according to London-based International Chamber of Shipping.

“After a long history of wind, coal and oil-fuelled ships, a fourth propulsion revolution is needed if shipping is to decarbonise completely … an entirely new generation of fuels and propulsion systems will need to be developed,” it said in a report last month.

The task facing the industry is daunting. Long-term growth in maritime trade means even if the average carbon emission by the entire global fleet is slashed by 90 per cent, it would only cut the industry’s carbon emission by half by 2050, the chamber said. The global vessel fleet – consuming 4 per cent of oil output and contributing 2 per cent in carbon dioxide emissions – must be retrofitted, while new fuel supply networks must be developed if hydrogen and ammonia are to be adopted, it added.

The shipping industry proposed a levy on marine fuel sales to provide US$5 billion over 10 years for research to turn the “propulsion revolution” into reality, the chamber said.

For InterContinental, exporting ammonia to China is more viable, due to the high costs needed to ship hydrogen at minus 253 degrees Celsius, if the project takes off.

“I would expect China to have a big industry producing hydrogen, unlike Japan and South Korea which have little resources and would have to import,” Tancock said. “Projects like ours will supplement China’s production by providing lower-cost green alternatives like green ammonia.”

Additional reporting by Iris Ouyang and Echo Xie.

This story, originally published by South China Morning Post, has been shared as part of World News Day 2021, a global campaign to highlight the critical role of fact-based journalism in providing trustworthy news and information in service of humanity. #JournalismMatters.

Carbon neutrality: China sowing seeds of change to meet 2060 target

China’s renewable energy industry is poised to lead an unprecedented industrial transformation that would turn the world’s largest greenhouse gases emitter into a carbon neutral country in less than four decades, at an estimated cost of US$5 trillion.

The nation, already the biggest global producer of hydro, wind and solar power, will have to curtail most fossil fuel production and drastically install more equipment to harness nature’s energy to meet the 2060 carbon neutrality goal pledged by President Xi Jinping to the United Nations General Assembly in September.

The uncertain journey to carbon neutrality – where residual emission is fully offset by amounts captured from the atmosphere – will be a gradual and at times painful process, because it transforms livelihood in the tens of millions, involving trillions of dollars in funding, analysts said.

“The most challenging part of the shift is not the investment or magnitude of renewable capacity additions but the social transition,” said Prakash Sharma, head of Asia Pacific markets and transitions at resource consultancy Wood Mackenzie in London. “[Slashing] coal capacity will result in loss of coal mining jobs, affecting provinces that depend on its revenues and employment generation.”

A worker clears a conveyor belt used to transport coal near a coal mine in Datong, in China’s Shanxi province on November 20, 2015. Photo: AFP

To meet the goal, China must cut its reliance on fossil fuel to 25 per cent by 2050 from the current 85 per cent, removing much of the rest with carbon capture and storage technology, according to Sanford Bernstein’s analysts Neil Beveridge and Wang Lu.

In the makeover scenario, natural gas – with a carbon footprint half of coal and a quarter less than petroleum – is the only fossil fuel that will grow in the energy consumption mix to 14 per cent from 8 per cent. Coal’s contribution will shrink to 3 per cent from 57 per cent, while oil will decline to 8 per cent from 20 per cent.

Solar energy is forecast to be the biggest winner, rising from 1 per cent to 22 per cent and become the biggest energy source, followed by wind power at 17 per cent from 3 per cent. Nuclear energy’s weighting could quadruple to 8 per cent, and hydrogen will grow from almost zero to 11 per cent.

Solar panels arranged to form the picture of a giant panda by Panda Green Energy Group in Datong city in Shanxi province on July 21, 2017. Photo: Panda Green Energy Group

William Shen, a Chinese journalist, paid 200,000 yuan in 2017 to install a 100-square metre (1,076 square feet) solar panel on his roof in Wujiang city in Jiangsu province. He sells the power generated from his 15-kilowatt solar panel to the local electricity grid, receiving between 1,000 yuan and 2,000 yuan every month, based on the local tariff rate of 0.42 yuan for every kilowatt-hour

“It was not a good deal in business terms,” Shen said. “But I still think the money is worth of it because using clean-energy is of great social value.”

China’s energy transition will create millions of jobs in renewable energy. Already the leading equipment producer and the largest market, China employs 2.2 million people in solar power, more than half of the industry’s jobs worldwide, according to the China National Renewable Energy Centre. Chinese wind farms and factories making wind mills and turbines employed 518,000 workers, or 44 per cent of the global total.

Millions of jobs are at stake for coal mines, where the top 10 miners typically employ between 80,000 to 160,000 workers. China’s largest 50 miners, producing 71 per cent of the nation’s coal, had 4.15 trillion yuan (US$634 billion) in combined revenue last year, according to China Coal Industry Association.

SCMP Graphics

Shanxi province, the hardscrabble, landlocked region in northern China, is the nation’s largest coal production areaearning more than half of its state-owned industrial sector’s output from coal-related activities over the past three years. Coal-related assets make up 36 per cent of Shanxi’s state-owned assets, Guosheng Securities said.

Over the next four decades, many coal mines and thermal power plants may have to shut, unless the industry can slash the cost of capturing the carbon dioxide emissions.

The capture, usage and storage of carbon, a potential game-changer for the long-term decarbonisation in fossil fuel industries, is still nascent in China and is uneconomical, said HSBC’s head of Asia utilities research Evan Li. These carbon capture facilities would triple the cost of coal-fired power, he said, citing data from the Institute for Energy Economics and Financial Analysis in Ohio, which said in July that there is “no commercially viable examples of … [such projects] … anywhere in the world.”

SCMP Graphics

The world will have to look to the Chinese government’s 14th Five-Year Plan from 2021 to 2025, due to be published next year, for details of how every energy-intensive industrial segment should work toward the 2060 target. A necessary first step is the long-awaited nationwide plan for pricing, allocating and trading carbon emission quotas, which will affect the biggest emitters – most notably the power sector – when it starts within the next five years.

“I expect the change to be gradual in the next 10 to 20 years, and there will still be expansion in coal-fired power capacity in the range of 15 to 25 gigawatts over five years, similar to recent years but down from the 40 to 50GW in 2014 to 2016,” said Lucas Zhang Liutong, director WaterRock Energy Economics in Hong Kong. “The Chinese electricity system needs to get a lot of things right before participants can move aggressively on much larger wind and solar power expansion.”
SCMP Graphics

Despite the fanfare around Xi’s pledge, China’s transition to an economy with low energy intensity is in danger of stalling, as the government doubled down on stimulus policies this year and in 2021 to avert a stalling economy, especially with the coronavirus pandemic still raging around the world.

About 31GW of power plant capacity was approved in the 12 months until October, according to the China Electricity Council, while 19.7GW of coal-fired power plants were given the green light by local authorities in the first half, the biggest investments in recent years.

“Investments in renewables continue, but signs of a return to coal are emerging, a tendency that could strengthen as post-pandemic geopolitics push energy security up the policy agenda,” said S&P Global Ratings in September. “To dig the economy out of its Covid-19 low, planners are approving more infrastructure. Policymakers are stimulating heavy industry, leading to greater energy intensity.”

An array of Sinovel’s 3-megawatt wind turbines at the Shanghai Donghai Bridge Offshore Farm Project on February 22, 2011. Photo: Chinatopix Via AP

The growth prospect for renewable energy will face short-term bottlenecks. The wind power equipment industry urged the Chinese government in October to raise the average annual wind farms installation target in the next five years to 50GW, rising to 60GW after 2025, more than double the 24GW installed last year.

Such a pace may be beyond reach, as Beijing will stop subsidising new onshore wind farms and solar projects from 2021, said Daiwa Capital Markets’ analysts Dennis Ip and Anna Lu. There are also limits in the ability by power grids to absorb the intermittent and variable output from these sources.

“It is hard to achieve such an aggressive target at least in the next five years, as wind power has yet to achieve large-scale grid parity while China will halt subsidies for new installations from next year,” they said. Parity, where the cost of generating wind power matches benchmark coal-fired electricity tariffs in most regions, won’t be reached until 2022 or 2023, they said.

SCMP Graphics

For solar farms, the generation cost could drop 40 to 50 per cent by 2025, enabling grid parity to become the norm, said HSBC’s Li. Still, a wrench has been thrown into the works by the shutdown of GCL-Poly Energy’s plant in Xinjiangdisrupting the production of polysilicon used in solar panels, causing the price of the raw material to soar 60 per cent in two months. A lack of new capacity until 2022 will put a limit to solar equipment, he said.

“We invest for the future, but it is apparent that there is a long way to go before solar energy is widely used in China,” said Shen, who has solar panels on his roof in Wujiang. “Few people are able or willing to spend 200,000 yuan as an initial investment. A lot more public money needs to be poured into solar energy to encourage wide use. The government should invest for the future too.”

Smoke stacks at a coal-fuelled power station near Datong, in China’s Shanxi province, which regularly ranks near the top with China’s worst air quality, on November 19, 2015. Photo: AFP

Another constraint reining in growth has to do with financial resources.

The government’s decision to stop subsidising wind and solar tariff – financed by a surcharge on electricity bills – was intended to shift the cost burden of renewable energy to coal and gas-fired power producers. The shortfall in the state fund that pays for the subsidies is expected to triple to 300 billion yuan this year from 2018, said China Wind Energy Association’s secretary general Qin Haiyan, who proposed special government bonds to plug the hole.

Developers of renewable projects have to wait between three to five years to receive their subsidy payments, severely constraining their capacity to invest in new projects, especially for privately-owned firms that lack the deep pockets of state-owned companies.

GCL New Energy, a unit of the Jiangsu province-based GCL, was owed 9.2 billion yuan of state subsidies in June, forcing it to appoint a financial adviser to find funds to repay US$500 million of debt due in January 2021. The privately owned company was forced to sell 1.7GW, or a quarter of its projects, for 2.9 billion yuan, as its net debt surged to nearly four times its shareholders equity.

A coal worker on a goods train in the Shanxi provincial capital of Taiyuan in northern China on July 31. Photo: AP

Help may be on the way. An incentive called the “green certificate” trading system, tried on a voluntary basis since 2017 to fund carbon reduction projects, may be rolled out soon, said Global Wind Energy Council (GWEC) strategy director Zhao Feng.

If implemented, renewable energy quotas would be imposed on power generators and major energy consumers, which must buy certificates from renewable energy generators to make up for any production or consumption shortfalls. It was intended as a replacement for subsidies.

Meanwhile, the rush in installing wind farms is expected to continue until year-end to meet the deadline to qualify for subsidies, bringing onshore installations to 30GW this year, GWEC said.

“There are challenges in the supply chain, but … these can be overcome by finding new ways of doing things and new sources of supply,” said GWEC’s chief executive Ben Backwell in Brussels.

With additional reporting by Daniel Ren in Shanghai.

This story, originally published by South China Morning Post, has been shared as part of World News Day 2021, a global campaign to highlight the critical role of fact-based journalism in providing trustworthy news and information in service of humanity. #JournalismMatters.

Has the fuel cell’s day in the sun arrived on China’s road to 2060?

Qingliqingweia two-year-old start-up, wagered last year that its business in hydrogen fuel cells was about to pay off.
China’s government was increasing its drumbeat of policies to direct the nation to go green, cut carbon dioxide emissions and reduce gaseous pollution. Tens of billions of yuan were offered in subsidies, incentives and tax breaks to wean drivers, carmakers and fleet operators in the world’s largest automobile market off petrol-guzzling vehicles.

The Shenzhen-based company rolled out a fleet of 600 lorries in June 2019, each fitted with a hydrogen fuel cell engine, capable of travelling as far as 350 kilometres (217 miles) before refuelling. The vehicles, comprising light delivery trucks and 4-ton lorries, were leased to couriers, logistic companies and garbage collectors.

“It is a near certainty that the government will allocate a huge sum of additional funds to subsidise of hydrogen-powered vehicles,” the company’s vice-president Li Junzuo said in an interview with South China Morning Post in Shanghai. “An increased financial support will facilitate our expansions.”

A hydrogen fuel cell delivery truck showing its fuel cell power train. Photo Qingliqingwei

A little more than a year later, China’s President Xi Jinping pulled a surprise at the United Nationssetting a 2060 target for the country to attain carbon neutrality, becoming the second major economy in the world to put a date on the ambition.

As the world searches for the fine print of Xi’s plan – the implementation details are to be outlined in the country’s next five-year plan in March 2021 – Qingliqingwei is doing a roaring business. Its story underscores how far the Chinese government has put its considerable financial resources behind projects with very long-term, and often uncertain commercial viability.

China offers up to 400,000 yuan (US$60,836) in subsidies per fuel-cell vehicle (FCV) once it runs at least 20,000 kilometres. Fleet operators like Qingliqingwei – a pun on “do it yourself”” that replaces the “self” with hydrogen – get 30 per cent of the subsidies.

For a monthly fee of about 5,000 yuan, the trucks are leased mostly to couriers, deliverers and retailers like JD.com and Alibaba Group Holding‘s Cainiao logistics unit. JD.comone of China’s largest online retail platforms, operates 150 FCVs around Shanghai. The trucks, bought for 830,000 yuan each, comes from local manufacturers like Nissan Motor’s Chinese partner Dongfeng Motor, each fitted with a fuel cell engine.

“We serve as a bridge between the upstream vehicle manufacturers and downstream clients using trucks for logistics use,” Li said, adding that Qingliqingwei plans to expand its fleet to 3,500 trucks. “The government policies play a decisive role in the promotion of hydrogen-powered vehicles. Without cash subsidies, none of us can survive the lofty costs on purchases and running.”

SCMP Graphics

Fuel cells produce power through an electrochemical reaction of hydrogen with oxygen, generating heat and water as the by-products. They are a cleaner alternative to internal combustion engines (ICEs) that burn petrol and spew carbon dioxide, carbon monoxide and other noxious gases. They are also considered more environmentally friendly than electric vehicles that run on lithium-ion batteries, which are hard to dispose of.

Colourless, odourless, non-toxic but highly combustible, hydrogen’s versatility and cleanliness have long made it a desirable alternative energy, except for its high cost since a lot of energy is required to produce the gas sustainably.

The first hydrogen fuel cell was created in 1839 by British lawyer and physicist William Grove, by splitting water into different cells containing hydrogen and oxygen. Hydrogen was also used in the 1960s by the US National Aeronautics and Space Administration (Nasa) to supply power during space flights, since it did not emit heat or pollution into sealed spacecraft.

SCMP Graphics

Global assemblers of passenger vehicles, sports-utility vehicles, sports cars and luxury sedans have been slow to embrace hydrogen fuel cells, mostly over concern of their limited driving range, and the shortage of hydrogen refuelling stations. Almost all of the 7,200 fuel cell vehicles on China’s roads in July were retrofitted commercial trucks.

That may be about to change, as the European Union, Japan and South Korea – each with a robust car assembling industry – are also looking to hydrogen to help their commitment to carbon neutrality by mid-century.

Toyota Motor, the world’s second-largest carmaker by volume, was the first to launch a commercially viable FCV with its Mirai midsize sedan, first unveiled at the 2014 Los Angeles Auto Show. The 2016 model Mirai could go as far as 502 Km on a full tank, comparable to an electric vehicle. As of December, Toyota sold 10,250 Mirais, 60 per cent of them in the US, and a third of them in Japan.

In September,

SAIC Motor launched its EUNIQ7a seven-seat multi-purpose vehicle that runs on fuel cells, selling it for between 299,800 yuan and 399,800 yuan after subsidies of up to 400,000 yuan.

“After several false starts, the hydrogen economy has reached prime time,” according to a Sanford Bernstein report. “While hydrogen is not yet cost competitive with other energy sources, the anticipated over 50 per cent reduction in hydrogen production cost to less than US$2 a kg and 80 per cent reduction in fuel cell costs [in the next 30 years] will be a game changer.”

A Mirai fuell cell vehicle (FCV) produced by Toyota Motor. Photo: Wikipedia

Fuel cells could make up 10 per cent of China’s energy consumption by 2050, according to the projection by the China Hydrogen Alliance, an industry guild. Bernstein puts it at 11 per cent. To reach that goal, China is aiming to have 1 million fuel cell vehicles on the roads by 2030, served by 1,000 refuelling stations around the nation, according to a road map published in 2016 by an advisory committee of the Society of Automotive Engineers of China.

Such an expanded network would be a game-changer for Wu Dong, who drives fuel-cell trucks for Qingliqingwei.

“The biggest drawback of driving hydrogen-fuelled trucks is the range,” said Wu. “We have to visit the refuelling station frequently. Otherwise, the truck runs as smoothly as one running on an internal combustion engine.”

An undated photograph of a hydrogen refuelling station at Anting in Shanghai’s Jiading district. Photo Handout/Archetype Group

In China’s commercial hub of Shanghai, an experiment has been ongoing for more than a decade to promote fuel cells. At the Anting refuelling station in Jiading district, first set up in 2007, five trucks were queuing up on a recent Wednesday to top up their tanks with liquid hydrogen. Each refuel took about 10 minutes to complete.

Shanghai’s government plans to expand its network of fuelling stations to 100, from the current four, capable of serving as many as 10,000 vehicles by 2023, People’s Daily reported in September, citing Zhang Jianming, deputy director of Shanghai Economy and Information Technology Commission.

And the government is throwing more subsidies at the sector, offering 240,000 yuan for every fuel-cell passenger car, and up to 400,000 yuan per truck. These direct subsidies came to halt in April. To better incentivise the industry to work harder on cost reduction to make hydrogen vehicles more affordable, the government announced a four-year programme in September to subsidise up to 1.7 billion yuan to teams of companies involved all along the chain, from materials to refuelling stations. To qualify, the minimum target is annual sales of 1,000 vehicles, each travelling 30,000 km on average, with annual output of 5,000 tonnes of hydrogen at no more than 35 yuan per kilogram.

The world’s largest carbon dioxide emitters. SCMP Graphics

“This policy offers extra support for domestic technological breakthroughs and manufacturing of core components,” said Western Securities’ analysts Wang Guanqiao and Yu Jiaying. “It especially favours the development of the long-distance and mid-to-heavy duty truck segments that electric vehicles can hardly penetrate.”

Hydrogen is currently produced mainly through chemical processes that break down coal or natural gas, at around US$1.5 for each kilogram of the gas. Once carbon emission quotas are handed down, costly facilities will have to be installed to store carbon dioxide.

It can also be produced through electrolysis, using electricity to split water into hydrogen and oxygen. If renewable power is used, the so-called “green hydrogen” produced is almost free of carbon emission, costing about US$3 per kilogram using renewable energy.

“Existing subsidies and the rental income are not enough to support a wide use of hydrogen-powered vehicles,” said Qingliqingwei’s vice-president Li. “We are expecting the governments to make more preferential policies [to promote hydrogen-powered vehicles].”

China’s annual carbon dioxide emission has picked up after flattening between 2013 and 2016. SCMP Graphics

The average global production cost of green hydrogen is around US$4.7 per kilogram, with China as the cost-leader in the nascent industry, Sanford Bernstein’s analysts said. They estimated the global cost to fall to US$2.3 by 2030 and US$1.4 by 2050.

China is already the world’s largest hydrogen producer with annual output of 21 million tonnes, just over half used by oil refineries mainly to lower the sulphur content of diesel fuel. Output could triple to 60 million tonnes by 2050.

China is not the only country pursuing green hydrogen, whose global production could surge seven-fold by 2070 from last year’s 75 million tonnes, according to the International Energy Agency.

Several companies – most notably with projects in coastal desert regions in Australia and Saudi Arabia – are studying feasibility of green hydrogen and ammonia plants with targets to start production by the mid-2020s. They include the oil and gas giant BP and US industrial gas giant Air Products & Chemicals.

Battery cost and range of electric vehicle projections. SCMP Graphics

Fuel cells may also benefit from a mandatory nationwide carbon emission quota and trading scheme due in the next few years, which will result in higher costs of diesel and petroleum used by trucks.

For the pioneers and early adopters of hydrogen fuel cells, their day in the sun has finally arrived. Yu Zhuoping, dean of the College of Automotive Engineering at Shanghai-based Tongji University, was a partner with the Shanghai government in developing the city’s first refuelling station a decade ago.

“It was only a pilot programme to develop hydrogen-powered vehicles and refuelling stations at a rudimentary stage,” he said. “But since clean energy use is of strategic importance now with massive government support, we will naturally see a rapid growth of the industry soon.”

Still, subsidies are needed to promote the use of the clean energy.

“Without a scale, no businesses will be able to make profits or break even,” he said. “It will be some time before government subsidies to support the operation of the vehicles and stations are cancelled.”

This story, originally published by South China Morning Post, has been shared as part of World News Day 2021, a global campaign to highlight the critical role of fact-based journalism in providing trustworthy news and information in service of humanity. #JournalismMatters.

China looks to capitalism to turn 2060 carbon neutral goal into reality

China’s President Xi Jinping pulled a surprise at the United Nations in September when he committed the world’s biggest energy user and greenhouse gases emitter to a “carbon neutral” goal by 2060, becoming only the second major economy to do so.

China emits more carbon dioxide, a by-product of fossil fuels and industries, than the United States and Europe combined, at a rate that tripled in the past two decades amid the country’s breakneck economic growth as a World Trade Organization member. The 2060 goal, along with a target for carbon emissions to peak before 2030, is critical to put the world on track to meet the 2016 Paris Agreement of capping global warming at 1.5 degrees Celsius by 2100.

To reach Xi’s target, China must wean the planet’s second-largest economy – which burns half of the world’s coal, and imports more oil and natural gas than anywhere else – off fossil fuels. It’s an ambition that may cost US$5.5 trillion over the next few decades as carbon is removed or offset in energy production, heavy industry, buildings, transport and agriculture, involving technology barely used today, according to Sanford C. Bernstein’s estimate.

“Although this is a 40-year [goal], the target is so ambitious that we will have to start immediately,” said Thomas Palme, who leads Boston Consulting Group’s social impact practice in China. “China is already doing a lot, but it needs a step-change to get on the path of what President Xi has announced.”

A man doing his morning exercises in front of chimney stacks across the Songhua River in Jilin province on February 24, 2013. Photo: Reuters

The next key step would be for China to launch a long-awaited national carbon emissions quota trading scheme, a cornerstone policy that can turn Xi’s pledge into a deliverable reality. It is one of the most effective tools, besides green financing products, that uses market forces to put a price, or financial penalty, on carbon emission. A carbon futures exchange is due for commencement this year in Guangzhou, augmenting the brisk transactions of emission certificates that had been ongoing in the Guangdong provincial capital since 2013.

“While many policies have been implemented and proven to produce effective results in certain sectors, few [have] effects across sectors,” wrote Beijing-based consultancy SinoCarbon Innovation & Investment’s analysts Chen Zhibin and Yu Jiahui. “Emissions trading system (ETS) stands out, as it covers all major sectors [that] have the strongest cross-sector abatement potential.”
China generated more carbon dioxide in 2019 than the United States and the European Union combined. SCMP Graphics

ETS directs polluters to find the most cost-efficient way to cut emissions. China’s national ETS will initially cover coal and gas-fired electricity generators, before expanding to seven pollution-prone industries: petrochemical, chemical, construction materials, steel, non-ferrous metals, paper and domestic aviation.

Nearly 1,700 of these carbon emitters, each with at least 26,000 tonnes of annual carbon dioxide emissions, will initially be allocated free quotas based on their historical volumes. Companies that need to surpass their emission quota must buy additional permits to discharge, and such payments can be used to finance government initiatives in emission abatement.

China’s annual growth rate in carbon dioxide emission has already flattened since 2013 at less than 2 per cent, down from the 8.2 per cent average in the previous 10 years, according to the Our World in Data website in the UK. Still, the Chinese ETS is likely to cap an estimated 3.3 billion tonnes of annual carbon dioxide emissions as soon as it is launched, 80 per cent more than the 15-year-old peer by the European Union, the world’s oldest and largest such system.

China’s annual carbon dioxide emission has picked up after flattening between 2013 and 2016. SCMP Graphics

Yet, Beijing has not given a launch date, raising concern that the ETS’ 2020 launch date – set three years ago – may be delayed again due to the coronavirus pandemic and its debilitating effect on the global economy.

“The 14th five-year plan (2021-25) will be a landmark period for the establishment of China’s nationwide carbon market, with regional pilots transitioning to a unified national market, single-industry participation expanding to multiple sectors,” said Li Gao, head of the climate change department at the Ministry of Ecology and Environment.

China’s national ETS incorporates lessons learned from pilot schemes set up in 2013 in Beijing, Shanghai, Tianjin, Chongqing, Shenzhen, Guangdong and Hubei.

Together, the pilots involved close to 3,000 enterprises from over 20 industries trading more than 400 million tonnes of carbon emission permits valued at 9 billion yuan (US$1.36 billion).

Data accuracy is vital in an effective carbon market because the financial penalty for emission has to be high enough to drive abatement.

“Collecting and aggregating the right data accurately is not simple because different facilities may have different carbon intensities, depending on where you buy the coal and its energy content for example,” said Chan Wai-Shin, HSBC’s global co-head of environmental, social and governance research.

China is issuing more green bonds than ever before. SCMP Graphics

The data accuracy challenge is not unique to China. South Korea gave companies five years to set up a data collection system before rolling out carbon trading.

Another linchpin for the ETS is the methodology for allocating emissions quotas. On this score, the Chinese government has given few details, with the consultation circular on the provisional trading rules saying it would take into account the national emission goals, economic growth and industry structure adjustments.

The ETS may gradually transition from allowances based on a polluter’s production level to one with an absolute cap, said Ma Jun, director of the non-profit Institute of Public and Environmental Affairs in Beijing.

“The cap should be clear for each plant’s emissions, so that we can effectively promote carbon trading and cut emissions,” Ma said.

The impending transitioning of trading currently imposed on certain firms – and done on a regional basis via pilot exchanges – to the new industry-wide national trading platform will be a policy challenge.

“Participating companies in cities with pilot ETS programmes are facing an increasingly higher bar for free emission quotas and limited room for further reduction, while non-participating players may have advantages as later comers,” said a spokesperson at the Shanghai office of German chemical firm Covestro which faces the transition.

The world needs to price carbon at more than US$40 a tonne to reach the tipping point for greenhouse gas abatement to pick up pace, said Richard Mattison, CEO of Trucost, the environmental risk analysis unit of S&P Global. That bar would rise to between US$50 and US$100 per tonne next decade, 13 leading economists supported by the World Bank said in a 2017 study.

For now, carbon emissions are changing hands at below the consensus price, with the ETS permits trading at 27 (US$32) per tonne, while prices among China’s seven pilot schemes ranged between US$1.4 and US$11 per tonne, according to the inter-governmental initiative International Carbon Action Partnership.

“There is a very big gap between the price that carbon emissions are currently traded at, and the effective carbon price needed to drive emissions reduction in line with the commitments under the Paris Agreement,” Mattison said.

Initial emission quotas need to be aggressively handed out to achieve the tipping point, he said, adding that Europe’s allocation equivalent to 90 per cent or more of companies’ emission volumes had resulted in modest reductions over 15 years.

“The EU aims to halve its carbon emissions in four decades by 2030, while China has pledged to cut it to near zero in the next four decades,” he said.

The Best & Worst Countries for Climate Change Policy. Sources: New Climate Institute, the Climate Action Network and German Watch. Statista Graphics

If investors, speculators and traders are allowed to trade futures and derivative products, they can play a role in setting carbon price and boosting trading volume, said Zhang Jianyu, chief representative of the China programme of New York-based environmental non-government organisation Environmental Defense Fund, which advises China on the launch of its national carbon market.

“The Chinese government intends to use futures to promote investment and financing to indirectly facilitate efforts to reduce carbon emission,” said Cai Yongmei, a partner of international law firm Simmons & Simmons who advises on derivatives and structured products deals.

Green bonds, green loans and carbon tax could also play a big part in financing low carbon energy and manufacturing technologies and infrastructure.

China was the world’s biggest green bonds issuer last year, printing 386 billion yuan of papers, a third higher than in 2018, although only around half met international standards, according to London-based non-profit Climate Bonds Initiative (CBI).

To narrow the gap, the People’s Bank of China this year revised issuance guidelines to remove “clean utilisation of fossil fuels” from the list of projects that can qualify as “green,” but the central bank still allows up to half of the proceeds to be used as “general working capital” not earmarked for specific green projects, well above 5 per cent of the CBI’s standards.

Chinese guidelines are expected to converge with global standards in the long term, which will open up domestic green bonds to foreign investors, said Fitch Ratings. Some foreign firms issued green bonds linking interest payments to attainment of sustainability targets, which could have showed a different way for Chinese utility-sector green paper issuers to improve sustainability achievement, said Andy Chang, fixed income credit analyst at JP Morgan Asset Management.

Secretary for Financial Services and the Treasury Christopher Hui Ching-yu, at the Central Government Offices, Tamar on 5 June. 2020. Photo: Jonathan Wong

Hong Kong is well placed to seize the opportunity to act as a bridge between international investors and mainland Chinese firms seeking to raise funds for low carbon projects, said Christopher Hui Ching-yu, Secretary for Financial Services and the Treasury.

“Hong Kong, as a comprehensive international financial centre and a global yuan business hub, is well-equipped to develop into a leading regional hub for green and sustainable finance,” he said in written comments to South China Morning Post.

The city’s rules on environment, social and governance matters for listed firms would also put it in good stead as a green finance hub, said Deloitte China’s risk advisory director Herbert Yung.

Although Hong Kong has yet to set a long-term goal to cap carbon emission, when it does, there will be demand for quotas trading.

Due to the small size of the local market and a lack of carbon trading infrastructure, it should consider joining forces with neighbouring mainland cities to create a common market, said Ma Jun, chairman of Hong Kong Green Finance Association.

The city’s Environment Bureau is working with stakeholders in “setting the direction” for carbon neutrality by 2050, Joseph Chan Ho-lim, Under Secretary for Financial Services and the Treasury told a green finance forum hosted by the association this month.

As the coronavirus pandemic continues to curb global economic activities and carbon emission, the urgency to deploy market-based tools to bolster efforts to fight climate change has not changed, according to HSBC’s Chan.

“Globally, carbon emissions are expected to fall 4 to 7 per cent this year amid the pandemic,” he said. “However, what matters for climate change is the cumulative emissions in the atmosphere … this pandemic may just be a blip in atmospheric concentrations of emissions and will not change the tools used to transition towards a low carbon economy.”

This story, originally published by South China Morning Post, has been shared as part of World News Day 2021, a global campaign to highlight the critical role of fact-based journalism in providing trustworthy news and information in service of humanity. #JournalismMatters.

Saving the Arctic

This graphic story, originally published by Junior Lens, has been shared as part of World News Day 2021, a global campaign to highlight the critical role of fact-based journalism in providing trustworthy news and information in service of humanity. #JournalismMatters.

Climate Action in the Middle East and North Africa: What Can Be Done?

It is not easy to predict a global emergency and have very limited time to prepare for it, if not be given the rare chance of actively working on preventing it from taking place. Yet, this is our current case with Climate Change.

Humanity was first alarmed by the looming danger of severe “weather changes” as early as the 1970s when aCIA study warned of “the emergence of a new era of weird weather, leading to political unrest and mass migration.”

Climate Change Impact on the MENA Region

According to a report by the Max Planck Society, the Middle East is the region with the fastest rate of warming, which is twice as much as the global average. While the world has been working so hard to avoid a 1.5 degrees Celsius rise in global temperature, the Middle East will add 4 degrees Celsius by 2050, meaning that it will be impossible to inhabiting in less than 30 years.

2016 report by the World Bank expected that rising sea levels will have a devastating impact on the MENA region, announcing it as the most vulnerable in the world. The report named Egypt’s second-largest city, Alexandria to see more than 2 million people displaced in case sea levels rise by at least 0.5 meters, not to mention the huge cultural loss expected if any of the city’s parts become underwater, considering the many historic sites that are located just by the Mediterranean coast.

While these figures are screaming with danger warnings, very little is being done by our vulnerable part of the world to tackle this historic environmental hazard.

As the region continues to deal with political conflicts and other major challenges such as high poverty rates, corruption, oppression, and a deadly global pandemic, priorities have not yet been given to Climate Change as they should.

However, Climate Change has the potential to deepen MENA instabilities even more, if not dealt with as soon as possible. The MENA region is already suffering from water scarcity as around 60% of the region’s population live in areas suffering severe water stress, according to UNFAO figures. The current freshwater share per capita in the MENA region is 85% less than what it was in the 1950s.

The region is also one of the most deserted areas across the world, meaning that agriculture might never fully help local communities meet their basic needs of food products, suggesting that famines can hit any country at any moment of economic crisis, similar to what Lebanon has been going through for almost two years now.

Even though the MENA region has for many decades been a popular destination for people looking for the sun in the northern hemisphere’s winter months, it has already started witnessing extreme temperatures in the summer, in addition to increasingly irregular winter seasons. Last June, Kuwait recorded 53.2 degrees Celsius (127.76 degrees Fahrenheit). Meanwhile, forest fires took their toll on the rare green spaces in TunisiaAlgeriaMoroccoLebanonSyria, and Israel, throughout the summer of 2021.

In recent years, the region has seen huge changes in terms of climatic phenomena, such as flash floods that killed people in SudanJordanIraq, and many others. More people lose their lives every year during heat waves that have become significantly longer and hotter.

What Can the MENA Region Do to Tackle Climate Change?

In April 2016, all Arab states signed the Paris Accords except for Syria which only joined the agreement in November 2017. This means that all countries in the region have pledged to actively work on lowering their carbon footprint, including the many states whose budgets are mostly funded by the oil industry, which has the biggest responsibility to this environmental emergency.

However, governments in the region are still not doing enough work to help alleviate the danger this crisis poses to the whole planet. If you walk across any big Arab city, it will be easy to realize that protecting the environment is not yet a major concern for most people.

Even though the region is one of the world’s richest in terms of solar energy with sunrays showing up on most days throughout the year, none of its countries are yet considered an effect producer of this alternative green source of energy.

In 2020, the UAE announced ambitious plans to build the world’s biggest solar farm. However, the region has the potential of producing enough solar energy to not only produce enough electric power to fully run operations across the region on renewable energy but also to sell CO2-free power to the other parts of the world.

Unfortunately, vehicles that run on gasoline still dominate most streets in the MENA region, with solar energy still not being amongst the region’s prioritized projects.

While it is understandable that governments in the Middle East are still trying to manage the many issues the troubled region continues to face, they should recognize the catastrophic impact the environmental crisis can have on already existing problems, such as food insecurity, water scarcity, poverty, and political unrest.

Climate change needs to become amongst the most discussed conversations in every country in the region so individuals, institutions, and officials get involved as soon as possible in every effort to lower the production of carbon dioxide and minimize the consumption of plastic and other unrecyclable items that worsen the release of harmful greenhouse gases. Officials should also craft special restrictions that can stop or at least minimize CO2 emissions in industrial facilities and guide them into using renewable sources of energy.

Governments should also facilitate mass efforts to install solar panels by lifting taxes and fees imposed on materials needed to build solar farms. Similar actions should be taken to encourage green means of transportations such as electric vehicles whether for public transportation or personal use before eventually banning gasoline vehicles.

Additionally, MENA governments should work together to build ground transportation that can replace air travel between countries in the region, which can reduce their carbon footprint. Governments in the region also have a responsibility to boost the agriculture sector after decades of disregarding it, which can have a significant role in lowering the release of CO2 emissions and consequently slow down weather changes.

Finally, encouraging agricultural practices can also protect the region against the looming danger of famines and poverty crises that can wreak havoc in the already war-torn region.

This story, originally published by Al Bawaba, has been shared as part of World News Day 2021, a global campaign to highlight the critical role of fact-based journalism in providing trustworthy news and information in service of humanity. #JournalismMatters. 

Del clic al calentamiento global: la industria contaminante del internet

 

 

 

 

 

 

¿Sabías que cuando mandas un mensaje de WhastApp, subes una foto a Instagram, escuchas tu canción favorita en Spotify, ves un tutorial en Youtube o revisas tu correo estás generando emisiones de CO2?

La huella ecológica de la humanidad hoy en día reflejada en los daños a la capa de ozono, la contaminación de ríos, lagos y mares, la extinción de especies animales y el desequilibrio en hábitats naturales ha empujado a la sociedad a buscar acciones sostenibles que ayuden a reducir el impacto de nuestra presencia en el mundo.

La digitalización podría parecer una actividad inofensiva, pero no lo es tanto. De acuerdo con el informe Cliking Clean, emitido por Greenpeace en 2017, la energía que consume el sector de las tecnologías de la información asciende al 7 por ciento de la electricidad mundial, una realidad que poco se toma en cuenta, por la creencia generalizada de que lo digital conlleva a un menor impacto ecológico, en comparación con actividades que implican un mayor consumo de materias primas o el uso de medios de transporte, entre otros ejemplos.

Es por ello que, al menos en el imaginario colectivo, parece más responsable con el medio ambiente leer un libro digital en nuestros dispositivos, que comprar uno físico elaborado con papel.

En 2015, la investigadora digital Joana Moll arrancó su proyecto llamado CO2GLE, con el que es posible monitorear en tiempo real cuántos kilogramos de CO2 emite Google, el gigante del internet. De acuerdo con los resultados, la compañía libera alrededor de 500 kg de emisiones de CO2 por segundo.

“Google.com es el sitio más visitado en internet y pesa casi 2 MB. El sitio procesa un promedio aproximado de 47 mil solicitudes por segundo, lo que representa una cantidad estimada de 500 kg de emisiones de CO2 por segundo”, detalla.

Datos de la compañía analítica Cumulus Media publicados en Visual Capitalist, señalan que cada minuto se envían en el mundo 38 millones de mensajes de WhatsApp, se visualizan 266 mil horas de Netflix, 4.3 millones de vídeos en YouTube y se realizan 3.7 millones de búsquedas en Google. 

Ante estas cifras, Greenpeace señaló en su estudio que si internet fuera un país, sería el sexto más contaminante del mundo.

Actualmente, internet es responsable del 2 por ciento de CO2 de las emisiones globales, más que el de la industria de la aviación, aseguró la investigadora Joana Moll. 

Asimismo, estimó que “en promedio, la producción de 1 kilovatio-hora (kWh) emite 544 gramos de CO2, pero se necesitan 13 kWh para transmitir 1 GB de información, es decir: el equivalente a 7.07 kilos de CO2.

Aunado a ello, Google ha dicho que cada búsqueda que se realiza en internet libera al medio ambiente 0.2 gramos de CO2, lo que significa que el efecto invernadero provocado por mil búsquedas equivale a conducir un coche durante un kilómetro.

El mantenimiento de los Datacenters

Más allá de la fabricación de los equipos y dispositivos, las búsquedas en internet y el propio funcionamiento de los centros de datos, la necesidad de refrigeración constante de estos es otra fuente de emisiones de gases de efecto invernadero.

De acuerdo con un informe emitido por la empresa HiReF México, en el país, del total de la energía eléctrica utilizada por los centros de datos, un 40 por ciento se utiliza para mantener los sistemas de enfriamiento.

Luego de casi un año de que la pandemia del Covid-19 llegó a México, el uso del internet y la producción de dispositivos incrementaron ante un confinamiento para evitar contagios que involucró la mudanza de escuelas y oficinas a los hogares.

“Lo anterior está aumentando los niveles de contaminación de forma alarmante: la industria produce desechos como gases de efecto invernadero en los sistemas de enfriamiento, plomo y litio del uso de baterías, consumo de diesel y otros combustibles”, señaló HiReF México en un comunicado.

Por ello, según la compañía, este 2021 se tiene previsto un crecimiento de 6.3 por ciento en la construcción de metros cuadrados de piso elevado para Centros de Datos en México (ICREA). 

Asimismo, la inversión de servicios en la nube crecerá siete veces este año, debido a la transformación digital que está acelerando la pandemia.

“Se tiene planeado el arribo de más grandes datacenters, cuyo fin será solventar la gran demanda de datos que requiere ahora el home office, el colegio a distancia, así como las exigencias de conectividad corporativas e industriales mexicanas, pues nunca hubo tanta demanda de datos: en el 2020 creció cerca de 38 por ciento, con respecto a 2019 y las estimaciones ahora son de más de 40 por ciento”, añadió HiReF México.

Todo esto en su conjunto, generará una gran cantidad de emisiones de CO2, pues según la empresa, un mega datacenter puede contaminar el equivalente a una ciudad de 250 mil habitantes.

“En América Latina, uno de los principales responsables de este desperdicio, son los sistemas aire acondicionado: ocupan más del 40 por ciento de consumo de energía eléctrica en los datacenters. A diferencia de Europa y Estados Unidos, donde existe una normatividad muy rigurosa para que los refrigerantes emitan la menor cantidad de contaminantes, en México no hay nada al respecto. Pero ahora con la crisis, es indispensable ahorrar y ser conscientes de que estas prácticas destruyen nuestro planeta”, continuó.

Hacía una industria responsable

Ante la creciente demanda del uso de dispositivos, el teletrabajo y la conectividad a internet, es inminente que no se puede dar marcha atrás a la era digital. De acuerdo con Greenpeace, una solución viable sería la implementación al 100 por ciento de las energías limpias en los centros de datos.

Según comentó en su informe, en los últimos años se ha “visto un aumento significativo en la prioridad dada a las energías renovables por algunas de las empresas más grandes de internet”, encabezando la lista grandes compañías como Facebook, Apple y Google, quienes además fueron las primeras en hacer un compromiso 100 por ciento renovable en 2013.

Hasta 2017, a estas firmas se les habían sumado 20 más, “motivando así a las empresas a entrar a la carrera para construir un internet de alimentación renovable”, asegura la organización defensora del medio ambiente.

Una razón más para que las empresas cambien sus fuentes de energía a fuentes renovables es que estas pueden representar un costo menor que las que proviene de los combustibles fósiles, por lo que no solo significaría un impacto positivo en el medio ambiente, sino además en los bolsillos de las compañías a largo plazo.

Clicking Clean detalla que Apple continúa con el liderazgo para la transición a energías limpias al 100 por ciento, seguido de Google, quien asegura que “ha sido neutral en emisiones de carbono durante la última década (su servicio no emite más gases de efecto invernadero que los que ha podido eliminar) y en ese tiempo, se asoció con más de 40 proyectos de compensación de carbono para compensar más de 16 millones de toneladas de CO2”.

Facebook no se queda atrás, pues hoy en día cuenta con centro de datos en Lulea, Suecia, lugar en el que, debido a las bajas temperaturas, es posible la refrigeración del sistema de una manera natural.

Para poder saber cómo va la transición de las empresas, Greenpeace elaboró un listado en el que calificó a distintas compañías de acuerdo con el porcentaje de energías renovables que utilizaban para su funcionamiento hasta 2017. 

Como se mencionó, Apple va a la cabeza, pues el 83 por ciento de su energía proviene de fuentes renovables. Facebook le sigue la pista con el 67 por ciento de energía limpia, y Google con el 56 por ciento.

En la lista también figuran plataformas como Youtube, con el 56 por ciento de energías limpias; iTunes, con el 83 por ciento; iMessage, con el 83; WhatsApp, con el 67; Instagram, con el 67 y Blogger con el 56 por ciento.

Refrigerantes con menores emisiones

Aunque hoy en día alrededor del 40 por ciento de la energía utilizada en los Centros de datos es empleada para el sistema de enfriamiento HIREF México asegura que ese porcentaje podría reducirse hasta el 35 por ciento con la implementación de sistemas que utilizan free cooling, que son aquellos cuyo potencial de calentamiento global (GWP, por sus siglas en inglés) es igual a 1, “es decir, que ya no tienen impacto ecológico negativo”, aseguró la empresa.

Cambios desde casa

Aunque una de las claves para reducir las emisiones de los centros de datos es mudar su fuente energía a fuentes renovables, también los consumidores pueden mejorar sus hábitos y prácticas cotidianas para contribuir a la reducción de gases de efecto invernadero.

Acciones sencillas como apagar los interruptores que no se utilizan, desconectar los aparatos cuando no se usan y no dejar prendidos aparatos como la televisión, la impresora, consolas y similares, son acciones que pueden contribuir a reducir las emisiones de CO2.

Asimismo, mientras se navega en internet, algunas acciones como cerrar pestañas y ventanas que no se utilicen o vaciar la bandeja de correo también tienen un impacto en el medio ambiente.

También se recomienda reciclar dispositivos o aparatos que con el paso del tiempo se han vuelto obsoletos.

Hacia el Green data

Aún existen compañías que no han mostrado un compromiso serio con sus emisiones de gases. 

Greenpeace asegura que ante la falta de políticas restrictivas es necesario “un enfoque mucho mayor en la defensa de las energías renovables, para superar el poder político arraigado de las empresas eléctricas y crear el camino para la rápida adopción de las energías renovables.

Aunque sabemos que la humanidad no llegará a esta meta de la noche a la mañana, para la organización internacional, el compromiso de las empresas líderes en internet es un gran paso que llevará a esa transición.

“Si la alimentación de centros de datos y otras infraestructuras digitales fuera 100 por ciento renovable, nuestra creciente dependencia de internet podría ayudar a acelerar nuestra transición a una economía de alimentación renovable”, asegura la organización.

Por el contrario, si dicha infraestructura digital se construye en dirección opuesta a la meta, “nos encerrará en un dramático aumento en la demanda de electricidad a partir de carbono y otras fuentes de energía sucias, cambiando el clima de nuestro planeta” y, por ende, la transición hacia una economía de alimentación renovable sería mucho más tardada y costosa. 

Este artículo fue compartido como parte del World News Day 2021, una campaña global que destaca el papel fundamental del periodismo basado en hechos a la hora de proveer noticias e información fiables al servicio de la humanidad. 

 

El olor del dinero

Gunjur, una ciudad de unas quince mil personas, se encuentra en la costa atlántica del sur de Gambia, el país más pequeño del continente africano. Durante el día, sus playas de arena blanca están llenas de actividad. Los pescadores conducen largas canoas de madera pintadas de colores vibrantes, conocidas como piraguas, hacia la orilla, donde transfieren sus capturas, que aún flotan, a las mujeres que esperan a la orilla del agua. 

El pescado se transporta a los mercados al aire libre cercanos en carretillas de metal oxidado o en cestas en equilibrio sobre las cabezas. Los niños pequeños juegan al fútbol mientras los turistas observan desde los sillones. Al caer la noche, el trabajo termina y la playa se llena de hogueras. Hay lecciones de percusión y kora; los hombres con el pecho engrasado luchan en los tradicionales combates de lucha libre.

Camine cinco minutos tierra adentro y encontrará un entorno más tranquilo: una reserva de vida silvestre conocida como Bolong Fenyo. Establecida por la comunidad de Gunjur en 2008, la reserva está destinada a proteger setecientos noventa acres de playa, manglares, humedales, sabanas y una laguna alargada. 

La laguna, de media milla de largo y unos pocos cientos de yardas de ancho, ha sido un hábitat exuberante para una notable variedad de aves migratorias, así como delfines jorobados, murciélagos frugívoros, cocodrilos del Nilo y monos callithrix. Una maravilla de la biodiversidad, la reserva ha sido integral para la salud ecológica de la región y, con cientos de observadores de aves y otros turistas que la visitan cada año, también para su salud económica.

Pero en la mañana del 22 de mayo de 2017, la comunidad de Gunjur descubrió que la laguna de Bolong Fenyo se había vuelto de un carmesí nublado durante la noche, salpicada de peces muertos flotantes. “Todo es rojo”, escribió un reportero local, “y todo ser vivo está muerto”. Algunos residentes se preguntaron si la escena apocalíptica era un presagio entregado con sangre. Lo más probable es que la ceriodafnia, o pulgas de agua, hayan enrojecido el agua en respuesta a cambios repentinos en el pH o los niveles de oxígeno. Los lugareños pronto informaron que muchas de las aves ya no anidaban cerca de la laguna.

Algunos residentes llenaron botellas con agua de la laguna y se las llevaron a la única persona del pueblo que pensaron que podría ayudar: Ahmed Manjang. Nacido y criado en Gunjur, Manjang ahora vive en Arabia Saudita, donde trabaja como microbiólogo. Resultó que estaba visitando a su familia extendida y recogió sus propias muestras para analizarlas y las envió a un laboratorio en Alemania. Los resultados fueron alarmantes. El agua contenía el doble de arsénico y cuarenta veces la cantidad de fosfatos y nitratos considerados seguros. 

La primavera siguiente, escribió una carta al ministro de Medio Ambiente de Gambia, calificando la muerte de la laguna como “un desastre absoluto”. La contaminación a estos niveles, concluyó Manjang, solo podría tener una fuente: desechos vertidos ilegalmente de una planta procesadora de pescado china llamada Golden Lead, que opera en el borde de la reserva. Las autoridades ambientales de Gambia multaron a la empresa con veinticinco mil dólares, una cantidad que Manjang describió como “insignificante y ofensiva”.

Golden Lead es un puesto de avanzada de una ambiciosa agenda económica y geopolítica china conocida como la Iniciativa de la Franja y la Ruta, que según el gobierno chino está destinada a generar buena voluntad en el extranjero, impulsar la cooperación económica y brindar oportunidades de desarrollo que de otro modo serían inaccesibles para las naciones más pobres. 

Toma aérea del pesquero chino en aguas de Gambia.  / Cortesía Fabio Nascimento

Como parte de la iniciativa, China se ha convertido en el mayor financista extranjero de desarrollo de infraestructura en África, acaparando el mercado en la mayoría de los proyectos de carreteras, oleoductos, centrales eléctricas y puertos del continente. En 2017, China canceló catorce millones de dólares en deuda de Gambia e invirtió treinta y tres millones para desarrollar la agricultura y la pesca, incluida Golden Lead y otras dos plantas de procesamiento de pescado a lo largo de la costa de Gambia de ochenta kilómetros. 

A los residentes de Gunjur se les dijo que Golden Lead traería puestos de trabajo, un mercado de pescado y una carretera recién pavimentada de tres millas a través del corazón de la ciudad.

Golden Lead y las otras fábricas se construyeron rápidamente para satisfacer la creciente demanda mundial de harina de pescado, un lucrativo polvo dorado que se obtiene pulverizando y cocinando pescado. Exportada a los Estados Unidos, Europa y Asia, la harina de pescado se utiliza como un suplemento rico en proteínas en la floreciente industria de la piscicultura o la acuicultura. 

África occidental se encuentra entre los productores de harina de pescado de más rápido crecimiento en el mundo: más de cincuenta plantas de procesamiento operan a lo largo de las costas de Mauritania, Senegal, Guinea Bissau y Gambia. El volumen de pescado que consumen es enorme: una sola planta en Gambia ingiere más de siete mil quinientas toneladas de pescado al año, la mayoría de un tipo local de sábalo conocido como bonga, un pez plateado de unos veinticinco centímetros de largo.

Para los pescadores locales de la zona, la mayoría de los cuales arrojan sus redes a mano desde piraguas impulsadas por pequeños motores fuera de borda, el auge de la acuicultura ha transformado sus condiciones de trabajo diarias: cientos de barcos pesqueros extranjeros legales e ilegales, incluidos arrastreros industriales y cerqueros, se entrecruzan las aguas de la costa de Gambia, diezmando las poblaciones de peces de la región y poniendo en peligro los medios de vida locales.

En el mercado de pescado de Tanji en el verano de 2019, Abdul Sisai se paró en una mesa y ofreció a la venta cuatro bagres de aspecto enfermizo. La mesa se llenó de moscas, el aire estaba denso por el humo de los cobertizos de curado cercanos y las gaviotas amenazadoras bombardearon en picado en busca de sobras. 

Sisai dijo que el bonga había sido tan abundante hace dos décadas que en algunos mercados se regalaba. Ahora cuesta más de lo que la mayoría de los residentes locales pueden pagar. Complementa sus ingresos vendiendo baratijas cerca de los centros turísticos por las noches.

“Sibijan deben”, dijo Sisai en mandinka, uno de los principales idiomas de Gambia. Los lugareños usan la frase, que se refiere a la sombra de la palmera alta, para describir los efectos de las industrias extractivas de exportación: las ganancias son disfrutadas por personas que están lejos de la fuente: el tronco. 

En los últimos años, el precio del bonga ha aumentado exponencialmente, según la Asociación para la Promoción y el Empoderamiento de los Pescadores Marinos, un grupo de investigación y educación con sede en Senegal. La mitad de la población de Gambia vive por debajo del umbral internacional de pobreza y el pescado, principalmente bonga, representa la mitad de las necesidades de proteínas animales del país.

Después de que Golden Lead fuera multado, en 2019, dejó de liberar su efluente tóxico directamente a la laguna. En cambio, instaló una larga tubería de aguas residuales debajo de una playa pública cercana, arrojando desechos directamente al mar. Los nadadores pronto comenzaron a quejarse de erupciones cutáneas, el océano se llenó de algas y miles de peces muertos fueron arrastrados a la orilla, junto con anguilas, rayas, tortugas, delfines e incluso ballenas. 

Los residentes quemaban velas aromáticas e incienso para combatir el olor rancio proveniente de las plantas de harina de pescado y los turistas usaban máscaras blancas. El hedor a pescado podrido se pegaba a la ropa, incluso después de repetidos lavados.

Jojo Huang, el director de la planta, ha dicho públicamente que la instalación sigue todas las regulaciones y “no bombea productos químicos al mar”. La planta ha beneficiado a la ciudad, dijo a The Guardian.

En marzo de 2018, unos ciento cincuenta comerciantes locales, jóvenes y pescadores, empuñando palas y picos, se reunieron en la playa para desenterrar la tubería y destruirla. Dos meses después, con la aprobación del gobierno, los trabajadores de Golden Lead instalaron una tubería nueva, esta vez colocando una bandera china a su lado. El gesto tenía connotaciones colonialistas. Un local lo llamó “el nuevo imperialismo”.

Manjang estaba indignado. “¡No tiene sentido!” me dijo, cuando lo visité en Gunjur en el complejo de su familia, una parcela cerrada de tres acres con varias casas sencillas de ladrillos y un jardín de yuca, naranjos y aguacates. 

Detrás de las gafas de montura gruesa de Manjang, su mirada es gentil y directa mientras habla con urgencia sobre los peligros que enfrenta el medio ambiente de Gambia. “Los chinos están exportando nuestro pescado bonga para alimentar a sus peces tilapia, que están enviando de regreso a Gambia para vendernos, más caro, pero solo después de que se hayan llenado de hormonas y antibióticos”. 

Además de lo absurdo, señaló, es que las tilapias son herbívoros que normalmente comen algas y otras plantas marinas, por lo que deben ser entrenadas para consumir harina de pescado.

Manjang se puso en contacto con ambientalistas y periodistas, junto con legisladores de Gambia, pero el ministro de Comercio de Gambia pronto le advirtió que impulsar el tema solo pondría en peligro la inversión extranjera. El Dr. Bamba Banja, jefe del Ministerio de Pesca y Recursos Hídricos, se mostró despectivo y le dijo a un periodista local que el horrible hedor era solo “el olor a dinero”.

La demanda mundial de productos del mar se ha duplicado desde los años sesenta. Nuestro apetito por el pescado ha superado lo que podemos capturar de forma sostenible: más del ochenta por ciento de las poblaciones de peces silvestres del mundo se han derrumbado o no pueden soportar más pesca. La acuicultura ha surgido como una alternativa: un cambio, como le gusta decir a la industria, de la captura al cultivo.

La industria de la acuicultura, el segmento de más rápido crecimiento de la producción mundial de alimentos, tiene un valor de ciento sesenta mil millones de dólares y representa aproximadamente la mitad del consumo mundial de pescado. 

Incluso cuando las ventas minoristas de mariscos en restaurantes y hoteles se han desplomado durante la pandemia, la caída se ha visto compensada en muchos lugares por el aumento de personas que cocinan pescado en casa. Estados Unidos importa el ochenta por ciento de sus productos del mar, la mayoría de los cuales se cultivan. La mayor parte proviene de China, con mucho el mayor productor del mundo, donde los peces se cultivan en grandes estanques sin salida al mar o en corrales en alta mar que abarcan varias millas cuadradas.

La acuicultura ha existido en formas rudimentarias durante siglos y tiene algunos beneficios claros sobre la captura de peces en la naturaleza. Reduce el problema de las capturas incidentales: las miles de toneladas de peces no deseados que son arrastrados cada año por las redes abiertas de los barcos de pesca industrial, solo para asfixiarse y ser arrojados al mar. Y el cultivo de bivalvos (ostras, almejas y mejillones) promete una forma de proteína más barata que la pesca tradicional de especies silvestres. 

En India y otras partes de Asia, estas granjas se han convertido en una fuente fundamental de empleo, especialmente para las mujeres. La acuicultura facilita que los mayoristas se aseguren de que sus cadenas de suministro no apoyen indirectamente la pesca ilegal, los delitos ambientales o el trabajo forzoso. También existe la posibilidad de obtener beneficios ambientales: con los protocolos adecuados, la acuicultura utiliza menos agua dulce y tierra cultivable que la mayoría de la agricultura animal. 

Los productos del mar cultivados producen una cuarta parte de las emisiones de carbono por libra que produce la carne de res y dos tercios de lo que produce la carne de cerdo.

Aún así, también existen costos ocultos. Cuando millones de peces se apiñan, generan una gran cantidad de desechos. Si están encerrados en piscinas costeras poco profundas, los desechos sólidos se convierten en un lodo espeso en el lecho marino, sofocando todas las plantas y animales. Los niveles de nitrógeno y fósforo aumentan en las aguas circundantes, provocando la proliferación de algas, matando a los peces salvajes y alejando a los turistas. Criado para crecer más rápido y más grande, los peces de piscifactoría a veces escapan de sus recintos y amenazan a las especies autóctonas.

Aun así, está claro que si queremos alimentar a la creciente población humana del planeta, que depende de la proteína animal, tendremos que depender en gran medida de la acuicultura industrial. Los principales grupos ambientalistas han abrazado esta idea. 

En un informe de 2019, Nature Conservancy pidió más inversiones en granjas de peces, argumentando que para 2050 la industria debería convertirse en nuestra principal fuente de productos del mar. Muchos conservacionistas dicen que la piscicultura se puede hacer aún más sostenible con una supervisión más estricta, métodos mejorados para el compostaje de residuos y nuevas tecnologías para recircular el agua en piscinas terrestres. 

Algunos han presionado para que las granjas de acuicultura se ubiquen más lejos de la costa en aguas más profundas con corrientes más rápidas y diluyentes.

El mayor desafío para la cría de peces es alimentarlos. Los alimentos constituyen aproximadamente el setenta por ciento de los gastos generales de la industria y, hasta ahora, la única fuente de piensos comercialmente viable es la harina de pescado. 

Perversamente, las granjas de acuicultura que producen algunos de los mariscos más populares, como la carpa, el salmón o la lubina europea, en realidad consumen más pescado del que envían a los supermercados y restaurantes. Antes de que llegue al mercado, un atún “criado en granjas” puede comer más de quince veces su peso en pescado en libertad que se ha convertido en harina de pescado. 

Aproximadamente una cuarta parte de todo el pescado capturado en el mar en todo el mundo termina como harina de pescado, producida por fábricas como las de la costa de Gambia. 

Los investigadores han identificado varias alternativas potenciales, incluidas las aguas residuales humanas, las algas marinas, los desechos de la yuca, las larvas de mosca soldado y las proteínas unicelulares producidas por virus y bacterias, pero ninguna se está produciendo a escala asequible. Entonces, por ahora, lo es la harina de pescado.

El resultado es una paradoja preocupante: la industria pesquera aparentemente está tratando de disminuir la tasa de agotamiento de los océanos, pero al cultivar los peces que más comemos, está agotando las existencias de muchos otros peces, los que nunca llegan a los pasillos de Supermercados occidentales. 

Gambia exporta gran parte de su harina de pescado a China y Noruega, donde alimenta un suministro abundante y económico de salmón de piscifactoría para el consumo europeo y estadounidense. Mientras tanto, los peces de los que dependen los propios gambianos para sobrevivir están desapareciendo rápidamente.

Toma aérea del pesquero chino en aguas de Gambia.  / Cortesía Fabio Nascimento

En septiembre de 2019, los legisladores de Gambia se reunieron en el majestuoso pero descuidado salón de la Asamblea Nacional para una reunión anual, donde James Gómez, ministro de Pesca y Recursos Hídricos del país, insistió en que “las pesquerías de Gambia están prosperando. ”Los barcos y plantas de pesca industrial representan el mayor empleador de gambianos en el país, incluidos cientos de marineros, trabajadores de fábricas, conductores de camiones y reguladores de la industria. 

Cuando un legislador le preguntó sobre las críticas a las tres plantas harinas de pescado, incluido su voraz consumo de bonga, Gómez se negó a participar. “Los barcos no están tomando más que una cantidad sostenible”, dijo, y agregó que las aguas de Gambia incluso tienen suficientes peces para sustentar dos plantas más.

En las mejores circunstancias, estimar la salud de la población de peces de una nación es una ciencia turbia. A los investigadores marinos les gusta decir que contar peces es como contar árboles, excepto que son en su mayoría invisibles, debajo de la superficie, y se mueven constantemente. 

Ad Corten, un biólogo pesquero holandés, me dijo que la tarea es aún más difícil en un lugar como África Occidental, donde los países carecen de fondos para analizar adecuadamente sus poblaciones. Las únicas evaluaciones confiables de las poblaciones de peces en el área se han centrado en Mauritania, dijo Corten, y muestran una fuerte disminución impulsada por la industria de la harina de pescado. 

“Gambia es el peor de todos”, dijo, y señaló que el Ministerio de Pesca apenas rastrea cuántos peces capturan los barcos con licencia, y mucho menos los que no tienen licencia. 

A medida que se agotaron las poblaciones de peces, muchas naciones más ricas han aumentado su vigilancia marítima, a menudo intensificando las inspecciones portuarias, imponiendo fuertes multas por infracciones y utilizando satélites para detectar actividades ilícitas en el mar. 

También han requerido que los barcos industriales lleven observadores obligatorios e instalen dispositivos de monitoreo a bordo. Pero Gambia, como muchos países más pobres, históricamente ha carecido de la voluntad política, la habilidad técnica y la capacidad financiera para ejercer su autoridad en el extranjero.

Sin embargo, aunque no tiene barcos de la policía propios, Gambia está tratando de proteger mejor sus aguas. En agosto de 2019, me uní a una patrulla secreta que la agencia de pesca estaba llevando a cabo con la ayuda de un grupo internacional de conservación de los océanos llamado Sea Shepherd, que había traído, tan subrepticiamente como pudo, un vehículo de ciento ochenta y cuatro pies. barco llamado Sam Simon a la zona. 

Está equipado con capacidad de combustible adicional, para permitir largas patrullas, y un casco de acero doblemente reforzado para chocar contra otros barcos.

En Gambia, las nueve millas de agua más cercanas a la costa se han reservado para los pescadores locales, pero en un día cualquiera decenas de arrastreros extranjeros son visibles desde la playa. La misión de Sea Shepherd era encontrar y abordar a los intrusos u otras embarcaciones involucradas en comportamientos prohibidos, como aleteo de tiburones o pesca con redes de peces juveniles. 

En los últimos años, el grupo ha trabajado con gobiernos africanos en Gabón, Liberia, Tanzania, Benin y Namibia para realizar patrullas similares. Algunos expertos en pesca han criticado estas colaboraciones como trucos publicitarios, pero han llevado al arresto de más de cincuenta barcos pesqueros ilegales.

Apenas una docena de funcionarios del gobierno local habían sido informados sobre la misión Sea Shepherd. 

Para evitar ser visto por los pescadores, el grupo trajo varias lanchas rápidas pequeñas por la noche y las utilizó para llevar a una docena de oficiales de pesca y de la Armada de Gambia fuertemente armados al Sam Simon. Nos acompañaron en la patrulla dos bruscos contratistas de seguridad privada de Israel, que estaban entrenando a los oficiales de Gambia en procedimientos militares para abordar barcos. 

Mientras esperábamos en la cubierta iluminada por la luna, uno de los guardias de Gambia, vestido con un impecable uniforme de camuflaje azul y blanco, me mostró un video musical en su teléfono de uno de los raperos más conocidos de Gambia, ST Brikama Boyo. 

Tradujo la letra de una canción, llamada “Fuwareyaa”, que significa “pobreza”: “La gente como nosotros no tiene carne y los chinos nos han quitado el mar en Gunjur y ahora no tenemos pescado”.

Tres horas después de que nos embarcamos, los barcos extranjeros casi habían desaparecido, en lo que parecía ser un vuelo coordinado desde las aguas prohibidas. Al sentir que se había corrido la voz sobre la operación, el capitán del Sam Simon cambió de planes. 

En lugar de centrarse en los barcos sin licencia más pequeños cerca de tierra que eran en su mayoría de países africanos vecinos, realizaría inspecciones sorpresa en el mar de los cincuenta y cinco barcos industriales que tenían licencia para estar en aguas de Gambia. Fue un movimiento audaz: los oficiales de la marina abordarían barcos más grandes y bien financiados, muchos de ellos con conexiones políticas en China y Gambia.

Menos de una hora después, nos detuvimos junto al Lu Lao Yuan Yu 010, un arrastrero azul eléctrico de ciento treinta y cuatro pies con rayas de óxido, operado por una compañía china llamada Qingdao Tangfeng Ocean Fishery, una compañía que abastece a todos tres de las plantas de harina de pescado de Gambia. 

Un equipo de ocho oficiales gambianos del Sam Simon abordó el barco con AK-47 al hombro. Un oficial estaba tan nervioso que se olvidó del megáfono que le habían asignado. Las gafas de sol de otro oficial cayeron al mar mientras saltaba a la cubierta.

A bordo del Lu Lao Yuan Yu 010 iban siete oficiales chinos y una tripulación de cuatro gambianos y treinta y cinco senegaleses. Los oficiales de la marina de Gambia pronto comenzaron a interrogar al capitán del barco, un hombre bajo llamado Shenzhong Qui que vestía una camisa manchada con tripas de pescado. 

Debajo de la cubierta, diez miembros de la tripulación africanos con guantes amarillos y batas manchadas estaban hombro con hombro a cada lado de una cinta transportadora, clasificando bonga, caballa y pescado blanco en sartenes. Cerca de allí, las filas de congeladores del piso al techo apenas estaban frías. Las cucarachas subieron por las paredes y cruzaron el suelo, donde algunos peces habían sido pisados ​​y aplastados.

Hablé con uno de los trabajadores que me dijo que se llamaba Lamin Jarju y acepté alejarme de la línea para hablar. Aunque nadie podía oírnos por encima del ensordecedor ca-thunk, ca-thunk de la cinta transportadora, bajó la voz antes de explicar que el barco había estado pescando dentro de la zona de nueve millas hasta que el capitán recibió una advertencia por radio de los barcos cercanos que un se estaba realizando un esfuerzo policial.

Cuando le pregunté a Jarju por qué estaba dispuesto a revelar la violación del barco, dijo: “Sígueme”. Me llevó dos niveles arriba hasta el techo de la sala de ruedas, donde trabaja el capitán. Me mostró un gran nido de periódicos arrugados, ropa y mantas, donde, dijo, varios miembros de la tripulación habían estado durmiendo durante las últimas semanas, desde que el capitán contrató a más trabajadores de los que el barco podía acomodar. “Nos tratan como perros”, dijo Jarju.

Cuando volví a cubierta, la discusión se estaba intensificando. Un teniente de la Armada de Gambia llamado Modou Jallow había descubierto que el diario de pesca del barco estaba en blanco. Se requiere que todos los capitanes mantengan libros de registro y mantengan diarios detallados que documenten adónde van, cuánto tiempo trabajan, qué equipo usan y qué capturan. 

El teniente había emitido una orden de arresto por la infracción y estaba gritando en chino al capitán Qui, que estaba incandescente de rabia. “¡Nadie se queda con eso!” él gritó.

No estaba equivocado. Las infracciones del papeleo son comunes, especialmente en los barcos de pesca que trabajan a lo largo de la costa de África occidental, donde los países no siempre brindan una guía clara sobre sus reglas. Los capitanes de los barcos pesqueros tienden a ver los libros de registro como herramientas de burócratas que buscan sobornos o como garrotes estadísticos de conservacionistas empeñados en cerrar las zonas de pesca.

Pero la falta de registros adecuados hace que sea casi imposible determinar con qué rapidez se están agotando las aguas de Gambia. Los científicos se basan en estudios biológicos, modelos científicos e informes obligatorios de los comerciantes de pescado en la costa para evaluar las poblaciones de peces. Y utilizan los libros de registro para determinar los lugares de pesca, las profundidades, las fechas, las descripciones de los artes y el “esfuerzo de pesca”: la longitud de las redes o líneas en el agua en relación con la cantidad de peces capturados.

Jallow ordenó al capitán de pesca que condujera su barco de regreso a puerto, y la discusión pasó de la cubierta superior a la sala de máquinas, donde el capitán afirmó que necesitaba unas horas para arreglar una tubería, tiempo suficiente, sospechaba la tripulación de Sam Simon. que el Capitán se ponga en contacto con sus jefes en China y les pida que pidan un favor a los funcionarios gambianos de alto nivel. Jallow, sintiendo una táctica dilatoria, golpeó al Capitán en la cara. “¡Lo arreglarás en una hora!” Jallow gritó, agarrando al Capitán por el cuello. “Y te veré hacerlo”. Veinte minutos más tarde, el Lu Lao Yuan Yu 010 se dirigía a la costa.

Durante las siguientes semanas, el Sam Simon inspeccionó catorce barcos extranjeros, la mayoría de ellos chinos y con licencia para pescar en aguas de Gambia, y arrestó a trece de ellos. Bajo arresto, los barcos suelen ser detenidos en el puerto durante varias semanas y multados entre cinco mil y cincuenta mil dólares. Todos los barcos menos uno fueron acusados ​​de carecer de un libro de registro de pesca adecuado, y muchos también fueron multados por condiciones de vida inadecuadas y por violar una ley que estipula que los gambianos deben constituir el veinte por ciento de las tripulaciones de los barcos industriales en aguas nacionales. 

En un barco de propiedad china, no había suficientes botas para los marineros, y un trabajador senegalés fue pinchado con un bigote de bagre mientras usaba chanclas. Su pie hinchado, que rezumaba por la herida punzante, parecía una berenjena podrida. En otro barco, ocho trabajadores dormían en un espacio destinado a dos, un compartimento con paredes de acero de cuatro pies de alto directamente encima de la sala de máquinas y peligrosamente caliente. Cuando las olas altas chocaron a bordo, el agua inundó la cabaña improvisada, donde, dijeron los trabajadores, una regleta eléctrica casi los había electrocutado dos veces.

De vuelta en Banjul, una tarde lluviosa busqué a Manneh, el periodista local de Gambia y defensor del medio ambiente. Nos reunimos en el vestíbulo de azulejos blancos del hotel Laico Atlantic, decorado con plantas en macetas falsas y gruesas cortinas amarillas. El Canon de Pachelbel sonaba en un bucle sin fin de fondo, acompañado por el chasquido del agua que goteaba del techo en media docena de cubos. Manneh había regresado recientemente a Gambia después de un año en Chipre, donde había huido después de que su padre y su hermano fueran arrestados por activismo político contra Yahya Jammeh, un autócrata brutal que finalmente fue expulsado del poder en 2017. 

Manneh, quien me dijo que esperaba ser presidente algún día, se ofreció a llevarme a la fábrica de Golden Lead.

Al día siguiente, Manneh regresó en un Toyota Corolla que había contratado para el difícil viaje. La mayor parte del camino desde el hotel hasta Golden Lead era de tierra, que las recientes lluvias habían convertido en un traicionero curso de slalom de cráteres profundos y casi intransitables. El viaje fue de unos treinta millas y duró casi dos horas. Entre el estruendo de una bufanda que faltaba, me preparó para la visita. “Cámaras de distancia”, advirtió. 

“No digo nada crítico sobre la harina de pescado”. Justo una semana antes de mi llegada, algunos de los mismos pescadores que habían arrancado la tubería de aguas residuales de la planta aparentemente habían cambiado de lado, atacando a un equipo de investigadores europeos que había venido a fotografiar la instalación, arrojándoles piedras y pescado podrido. Aunque se opusieron al dumping y resintieron la exportación de su pescado, algunos lugareños no querían que los medios extranjeros publicitaran los problemas de Gambia.

Ian se sube a la lancha rápida Sea Shepherd llena de oficiales de pesca y la Armada de Gambia. / Cortesía Fabio Nascimento

Finalmente llegamos a la entrada de la planta, a quinientos metros de la playa, detrás de una pared de tres metros de metal corrugado blanco. Un hedor acre, como cáscaras de naranja quemadas y carne podrida, nos asaltó en cuanto salimos del coche. 

Entre la fábrica y la playa había un terreno fangoso, salpicado de palmeras y sembrado de basura, donde los pescadores reparaban sus botes en cabañas con techo de paja. La pesca del día estaba en un juego de mesas plegables, donde las mujeres limpiaban, fumaban y secaban para venderla. Una de las mujeres llevaba un hijab empapado por las olas. Cuando le pregunté por la captura, me lanzó una mirada severa e inclinó su canasta hacia mí. Apenas estaba medio lleno. “No podemos competir”, dijo. Señalando la fábrica, agregó: “Todo va allí”.

La planta de Golden Lead consta de varios edificios de hormigón del tamaño de un campo de fútbol y dieciséis silos, donde se almacenaba harina de pescado seca y productos químicos. La harina de pescado es relativamente simple de hacer y el proceso está altamente mecanizado, lo que significa que las plantas del tamaño de Golden Lead solo necesitan alrededor de una docena de hombres en el piso en un momento dado. Las imágenes de video tomadas clandestinamente por un trabajador de harina de pescado dentro de Golden Lead revelan que la planta es cavernosa, polvorienta, calurosa y oscura. Sudando profusamente, varios hombres arrojan montones brillantes de bonga en un embudo de acero. Una cinta transportadora lleva el pescado a una tina, donde un tornillo batidor gigante lo muele hasta convertirlo en una pasta pegajosa, y luego en un horno cilíndrico largo, donde se extrae el aceite de la sustancia pegajosa. La sustancia restante se pulveriza en un polvo fino y se vierte al suelo en el medio del almacén, donde se acumula en un montículo dorado de diez pies de altura. Una vez que el polvo se enfría, los trabajadores lo colocan en sacos de plástico de cincuenta kilogramos apilados del piso al techo. Un contenedor de envío tiene capacidad para cuatrocientas bolsas, y los hombres llenan aproximadamente de veinte a cuarenta contenedores al día.

Cerca de la entrada de Golden Lead, una docena de jóvenes se apresuraron desde la orilla para plantar con cestas en la cabeza, rebosantes de bonga. Cerca, bajo varias palmeras larguiruchas, un pescador de cuarenta y dos años llamado Ebrima Jallow explicó que las mujeres pagan más por una sola canasta, pero Golden Lead compra al por mayor y, a menudo, paga veinte canastas por adelantado, en efectivo. “Las mujeres no pueden hacer eso”, dijo.

A unos cientos de metros de distancia, Dawda Jack Jabang, el propietario de 57 años de Treehouse Lodge, un hotel y restaurante abandonado frente a la playa, se encontraba en un patio lateral mirando las olas rompiendo. “Pasé dos buenos años trabajando en este lugar”, me dijo. “Y de la noche a la mañana, Golden Lead destruyó mi vida”. Las reservas de hoteles se han desplomado y el olor de la planta a veces es tan nocivo que los clientes abandonan el restaurante antes de terminar la comida.

Golden Lead ha perjudicado más que ayudado a la economía local, dijo Jabang. Pero, ¿qué pasa con todos esos jóvenes que llevan sus cestas de pescado a la fábrica? Jabang rechazó la pregunta con desdén: “Este no es el empleo que queremos. Nos están convirtiendo en burros y monos “.

La pandemia de COVID-19 ha puesto de relieve la fragilidad de este panorama laboral, así como su corrupción. En mayo, muchos de los trabajadores migrantes de las tripulaciones de pesca regresaron a casa para celebrar el Eid justo cuando se cerraban las fronteras. Dado que los trabajadores no pudieron regresar a Gambia y se implementaron nuevas medidas de cierre, Golden Lead y otras plantas suspendieron sus operaciones.

O se suponía que debían hacerlo. Manneh obtuvo grabaciones secretas en las que Bamba Banja, del Ministerio de Pesca, hablaba de sobornos a cambio de permitir que las fábricas operaran durante el cierre. En octubre, Banja se tomó una excedencia luego de que una investigación policial descubrió que, entre 2018 y 2020, había aceptado diez mil dólares en sobornos de pescadores y empresas chinas, incluida Golden Lead.

El día que visité Golden Lead, bajé a la extensa playa. Encontré la nueva tubería de aguas residuales de Golden Lead, que tenía aproximadamente 30 centímetros de diámetro, ya oxidada, corroída y apenas visible por encima de los montículos de arena. La bandera china se había ido. Arrodillándome, sentí que un líquido fluía a través de él. En cuestión de minutos, apareció un guardia de Gambia y me ordenó que abandonara la zona.

Al día siguiente me dirigí al único aeropuerto internacional del país, ubicado a una hora de la capital, Banjul, para tomar mi vuelo a casa. Mi equipaje era liviano ahora que había tirado la ropa con olor pútrido de mi viaje a la planta de harina de pescado. En un momento durante el viaje, mientras negociamos bache tras bache, mi taxista expresó su frustración. “Este”, dijo, señalando delante de nosotros, “es el camino que la planta de harina de pescado prometió pavimentar”.

En el aeropuerto, descubrí que mi vuelo se había retrasado por una bandada de buitres y gaviotas que bloqueaban la única pista. Varios años antes, el gobierno de Gambia había construido un vertedero cercano y las aves carroñeras descendieron en masa. Mientras esperaba entre una docena de turistas alemanes y australianos, llamé a Mustapha Manneh. Lo encontré en su casa, en la ciudad de Kartong, a siete millas de Gunjur.

Manneh me dijo que estaba parado en su patio delantero, mirando hacia una carretera llena de basura que conecta la fábrica JXYG, una planta china de harina de pescado, con el puerto más grande de Gambia, en Banjul. En los pocos minutos que habíamos estado hablando, dijo, había visto pasar diez camiones con remolque, levantando espesas nubes de polvo a medida que avanzaban, cada uno transportando un contenedor de transporte de doce metros de largo lleno de harina de pescado. Desde Banjul, esos contenedores partirían hacia Asia, Europa y Estados Unidos.

“Todos los días”, dijo Manneh, “es más”.

Este artículo fue compartido como parte del World News Day 2021, una campaña global que destaca el papel fundamental del periodismo basado en hechos a la hora de proveer noticias e información fiables al servicio de la humanidad.